Boeing is facing harsh criticism over its new Starliner spacecraft, but is it warranted?

El 5 de junio, un Cohete despegó desde Cabo Cañaveral, Florida., hacia un cielo azul salpicado de nubes blancas. En la parte superior del cohete, fabricado por United Launch Alliance, se encontraba el nuevo Starliner CST-100 de Boeing, una cápsula con forma de pastilla de goma que transportaba a los astronautas Suni Williams y Butch Wilmore.

Fue un lanzamiento perfecto de una misión de prueba que se esperaba desde hacía mucho tiempo.

Después de años de retrasos, contratiempos y grandes sobrecostos, el lanzamiento iba a ser el momento brillante de Boeing cuando finalmente se unió a SpaceX como compañía comercial que lanza astronautas desde suelo estadounidense.

Sin embargo, las cosas no salieron como se esperaba, ya que hubo una fuga de helio que ni Boeing ni la NASA entendieron bien antes del lanzamiento. Pero aun así, despegaron.

Y luego todo empeoró: se descubrieron más fugas de helio una vez que los astronautas estaban en órbita. Luego, cuando se preparaban para acoplarse a la Estación Espacial Internacional (ISS) al día siguiente, varios propulsores se apagaron abruptamente. Después de una hora de retraso, la nave espacial finalmente atracó.

Para ser justos, se trata de una misión de prueba, pero es una misión que parece estar plagada de problemas e incógnitas, lo que hace que muchos se pregunten por qué se llevó a cabo el lanzamiento a pesar de un problema conocido que no se entendía bien, y si la nave espacial es lo suficientemente segura para traerlos a casa.

También pone en duda la primera misión operativa de Starliner, prevista para 2025 con el astronauta canadiense Joshua Kutryk a bordo.

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#ElMomento El Starliner de Boeing finalmente lanzó una tripulación al espacio

Después de múltiples intentos, el Starliner de Boeing finalmente lanzó a los astronautas Suni Williams y Butch Wilmore a la Estación Espacial Internacional.

Hasta la fecha, los astronautas todavía están a bordo de la ISS mientras Boeing prueba sus propulsores en sus instalaciones de White Sands, Nuevo México. No se ha fijado una fecha de regreso, aunque probablemente será a finales de julio, según una conferencia de prensa el miércoles.

Ópticamente, ha sido una pesadilla para Boeing, una compañía que, en los últimos años, ha se enfrentó a una serie de contratiempos de seguridad con sus aviones comerciales y tiene una gran necesidad de lograr un triunfo en materia de relaciones públicas, especialmente a la luz del hecho de que SpaceX comenzó a lanzar astronautas a bordo de su nave espacial Crew Dragon en 2020 y hasta la fecha ha enviado 11 vuelos operativos a la ISS.

Diferentes aproximaciones

Cuando la NASA adjudicó a Boeing y SpaceX los contratos para llevar astronautas a la ISS, no recibieron la misma compensación: Boeing recibió 4.200 millones de dólares estadounidenses, mientras que SpaceX recibió 2.600 millones de dólares estadounidenses.

En aquel momento, se creía que Boeing, que había estado en el negocio espacial desde los años 60, llegaría primero a la Estación Espacial Internacional. ¡Qué equivocados estaban!

Pero ¿es justo comparar a Boeing y SpaceX?

Son personas diferentes, con distintos niveles de experiencia.– Dan Dumbacher, ex funcionario de la NASA

Dan Dumbacher, ingeniero y ex funcionario de la NASA que ahora es el director ejecutivo del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica, dice que no lo es.

Señala que Boeing, como organización, tiene experiencia en vuelos espaciales que data de antes del programa Apolo de la década de 1960.

“La gente en sí no lo sabe”, dijo. “Creo que existe la idea errónea de que sólo porque la organización lo hizo en el pasado, la organización puede hacerlo ahora. No, son personas diferentes, con diferentes niveles de experiencia”.

Además, como se ha demostrado al público últimamente, existe una diferencia entre cómo operan SpaceX y Boeing.

“No hablamos lo suficiente sobre el hecho… de que hoy en día la fuerza laboral no tiene tantas oportunidades de ir a construir hardware, volarlo, probarlo, romperlo y ver qué pasa”, dijo.

Sin embargo, SpaceX hace justamente eso: prueba sus naves espaciales construyéndolas, volándolas (a menudo, haciendo que exploten en las primeras iteraciones) y luego repite el proceso una y otra vez hasta que vuelan con éxito.

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SpaceX lanza y aterriza una enorme nave espacial

Después de despegar desde Boca Chica, Texas, SpaceX aterrizó con éxito las dos etapas de su Starship, incluso después de que una de las aletas de la nave se desmoronara durante el reingreso. CRÉDITO: SPACEX

Ni Boeing ni la NASA trabajan así.

En sus inicios, la NASA operaba de forma muy similar a SpaceX, pero desde la pérdida de los transbordadores espaciales Challenger y Columbia, en la que murieron 14 astronautas, se ha vuelto más reacia a asumir riesgos. Ahora parece que la NASA también ha dejado que eso se filtre en las pruebas de hardware sin tripulación.

En cuanto a Boeing, no es fácil dejar que exploten cohetes o naves espaciales cuando tienes inversores pisándote los talones. La empresa privada SpaceX no se enfrenta a ese mismo escrutinio.

Y, quizás más importante, SpaceX tenía una ventaja: su nave espacial Dragon había estado entregando carga a la ISS desde 2012. Y su Crew Dragon tenía un diseño similar.

No ‘varados’ en el espacio

Durante el mes que los astronautas han estado en el espacio, ha habido rumores y especulaciones de que la pareja está varada en la ISS.

Es algo que claramente irrita a Steve Stich, gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, quien, en una teleconferencia de prensa el 28 de junio, dijo que quería aclarar cualquier “malentendido” sobre Starliner y su tripulación y que los astronautas “no están varados en el espacio”.

Dumbacher recuerda que, durante su estancia en la NASA, el transbordador espacial tenía sus propios problemas.

“Cada uno [space shuttle] “Todos los vuelos, hasta el STS-135, tuvieron algunos problemas técnicos”, dijo. “No recuerdo un solo vuelo en el que hayamos tenido que pasar por una revisión de preparación para el vuelo y la respuesta haya sido: ‘Bueno, todo está bien, no hay de qué preocuparse’”.

Puede que no sea justo comparar a Boeing con SpaceX, pero la imagen de esta misión de prueba fallida sigue siendo un golpe para la venerable empresa aeroespacial. Y para muchos, está claro que Boeing necesita hacerlo mejor.

Un hombre y una mujer flotan en una nave espacial con grandes sonrisas.
Los astronautas Butch Wilmore, arriba, y Suni Williams posan dentro del vestíbulo entre el módulo Harmony de la Estación Espacial Internacional y la nave espacial Starliner de Boeing. (NASA)